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女經濟學專家耶倫

2014年年底,經濟學家雜誌發表了一個名單,列舉25名世界上最具影響力的經濟學家。美國中央銀行行長,現任的美國聯邦儲備委員會主席耶倫(Janet Yellen)1不在其中!

Yellen猶太裔的耶倫在美國第一流學府從事經濟學研究,任教宏觀經濟學,兩次榮獲傑出教學獎。她曾經擔任柯林頓總統的經濟顧問委員會的主席,後來成為美聯儲成立100年以來第一位女性的主席,在此之前還擔任了好幾年的美聯儲副主席。耶倫的丈夫也是一位出色的經濟學家,曾獲諾貝爾經濟學獎。

她怎麼沒有列在世界最具影響力的經濟學家當中呢?搞錯了吧!有個華爾街日報的記者仔細看那25人的名單,發現其中沒有一位女性。他評論說,你怎麼衡量「影響力」?就算耶倫的經濟研究工作只是受到重視,並沒有開創甚麼吧,但她的對經濟學者象牙塔之外的影響,即使不是頭一名,難道也不屬於前面幾名2

看看那列出來的25名經濟學家,排列得很奇怪。那個排第一名的是位研究社會醫療保健體系的經濟學家,新聞界根本不知道他的卓越性,直到出來一部視頻錄影片,他在其中發表言論,把通過奧巴馬的全民健保法怪罪在美國選民的身上,這才被人所知。對於不贊同他意見的人來說,這算甚麼影響力!Ben Casselman是從媒體報導看影響力的,他說那位排第25名的舊金山聯儲CEO雖然也是很重要的經濟學家,計算排名時不知是否和另一個很出名的同名人物搞混了。

這種排名多少都會有點主觀武斷,有辯論的餘地,但不應該太出格呀!耶倫顯然比25位中的好幾位都有更大的影響力,計算排行卻沒有把她排上,不止一個人說大概是衡量尺度有問題。其實,在經濟學領域,女經濟學者受到性別歧視的現象據說是很突出的。有調查發現,她們發表的學術文章不少,卻沒有得到獲得同樣成就的男同行所得的敬重,還領比較低的薪水。其它的學術領域情況都好多了3。(這使我想到神學界,著書立說的婦女大有人在,教會給誰「神學家」的稱號了?)

不久前,有個人寫公開信給耶倫,質問美聯儲怎麼還未決定上調利率。這人從銀行儲蓄戶得不到利息收入著眼,分析一番不提息的壞處,提出耶倫應該和她曾獲諾貝爾經濟學獎的丈夫坐下商量該怎麼辦。信中無視耶倫的學術能力和成就,到處都是揶揄諷刺,很不尊重。別人指出,耶倫即使需要幫助,也不必找她丈夫啊,她手下有幾百名經濟學博士為她工作。而且,她丈夫肯定會首先承認自己不是貨幣政策的權威。

大概因為那人是代表了消費者發問,過了三個星期,耶倫寫了一封很得體的公開回應4。她沒有理會和丈夫坐下來商議的奇怪建議,卻認真簡明地解釋了美國的貨幣寬鬆政策,為甚麼有必要保持低利率。–首先,低利率是一場財政危機之後,隨之而來的嚴重不景氣的後果,在經濟未恢復之前,銀行是無法支持高利率貸款和儲蓄的。這並不是貨幣政策一意孤行的結果。

其次,全世界在2007和2008年面臨了大蕭條之後最嚴重的財政危機,美國失業率高達10%。這時,中央銀行大力把利率降到幾乎為零,使無數的美國家庭和企業比較容易借貸,不僅間接幫助支撐了房屋價格和公司股票的價格,更直接促進了大件商品的購買和生產,結果逐漸降低了失業率。總的來說,降息使美國人民,特別是低收入和中間收入的人得益。

耶倫解釋說,假如美聯儲沒有大力果斷地把率利降下來,更多的企業會破產倒閉,失業率會增加,更多的人會因為付不起房貸,房屋被銀行拍賣或廉價收回,叫作foreclosure,房地產和股市都不會恢復。沒錯,人們的銀行存款能夠多得一點利息,但很難彌補他們的房屋掉價和退休金投資的損失。…這些話連我都明白了:退休的人不能靠銀行儲蓄來支撐他們的失業兒孫的生活。所有人都容易借錢、又被鼓勵花錢、投資、和發展生產才是恢復經濟的正途。

至於甚麼時候可以開始恢復正常的銀行利率,耶倫說她和她的同事指望勞工市場的改善顯得更穩定,消費品價格指標和生產價格指標需要平衡到某個程度,美聯儲才能安全地開始用提息來縮減通貨膨脹。十二月份耶倫正式宣布了美國中央銀行近10年以來的首次加息,成功地結束了美國中央銀行實行貨幣寬鬆政策的時段。佩服!

現在美國指望人民繼續增加消費,增加企業投資和發展,來達到繼續恢復經濟。他們不是靠意識型態上的愛國號召,乃是採取實際的政治經濟政策來鼓勵人民的生計發展,這資本主義也不錯哈–我從耶倫學到的。

  1. 請參考維基百科關於耶倫的介紹
  2. 本文內容有一些是取自Ben Casselman的評論文章How The Economist Got Its List Wrong
  3. 見彭博新聞社的調查報導:Economics Is a Dismal Science for Women
  4. 見華爾街對耶倫回應Ralph Nader的報導:Yellen Defends Fed’s Low-Rate Policy

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